El relojero cuyo invento nos salvó de tener que soportar cotidianamente olores hediondos | CIRCO26

El relojero cuyo invento nos salvó de tener que soportar cotidianamente olores hediondos

Aún no hemos encontrado la manera de resolver el problema de la falta de acción colectiva, cómo hacer que quienes ejercen el po...

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Aún no hemos encontrado la manera de resolver el problema de la falta de acción colectiva, cómo hacer que quienes ejercen el poder asuman sus responsabilidades al respecto.
Ha habido mucho progreso. Según la Organización Mundial de la Salud, la proporción de la población mundial que tiene acceso a lo que se llama "mejoría sanitaria" ha aumentado desde un cuarto en 1980 hasta dos terceras partes.
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Según la ONU, el 40% de la población no tiene acceso a mejorías sanitarias. (Foto: Getty Images)
Pero todavía 2. 500 millones de personas no tienen acceso a esta "mejoría sanitaria", que es de por sí un umbral muy bajo.
Esta mejoría sanitaria "separa los excrementos del contacto humano", pero no implica tratar las aguas negras como tal. Menos de la mitad de la población mundial tiene acceso a sistemas que hacen eso.
Las consecuencias económicas no implementar sistemas de sanidad pública efectivos son muchas.
El inodoro volador

La Iniciativa Económica para la Sanidad del Banco Mundial ha tratado de evaluar el impacto en varios países africanos.

Por ejemplo,se estima que una sanidad inadecuada resulta en dos puntos menos en el crecimiento del PIB anual de esos países. En India y Bangladesh es un 6% y en Camboya un 7%. Eso tiene un efecto acumulado.
El problema es que el acceso a sanidad pública no es algo que la economía de mercado va a proveer. Construir un inodoro cuesta dinero, mientras que defecar al aire libre es gratis.
Si yo instalo un inodoro, cargo con el costo, y los beneficios de calles limpias se extienden a todos.
En el lenguaje económico, a eso se le llama una externalidad positiva –cuando una persona o empresa no recibe todos los beneficios de sus actividades, y otros se benefician sin pagar– y los bienes que tienen externalidades positivas tienden a ser adquiridos a un paso más lento de lo que la sociedad en general preferiría.
El ejemplo más claro es lo que se llama como el sistema "del inodoro volador" de Kibera, un famoso barrio de Nairobi, la capital de Kenia.
El "inodoro volador" funciona así: tú defecas en una bolsa plástica y luego, en la madrugada, lanzas la bolsa y la mandas lo más lejos que se pueda.
Reemplazar el "inodoro volador" con uno real trae beneficios para su propietario, pero puedes estar seguro de que sus vecinos lo apreciarían también.
Lo contrario sucede con el teléfono móvil. Éste también cuesta dinero, pero los beneficios los recibo yo. Esa es una razón por la cual el sifón o S-bend ha existido por 10 veces más años que el teléfono móvil, pero muchas más personas tienen un celular que un inodoro.
Si quieres adquirir un inodoro, también ayuda si hay un sistema de alcantarillado al que puedas conectarlo, pero construir uno es una obra de gran magnitud, logística y financieramente.
Debido al "problema de la externalidad", un proyecto como éste no atrae a inversionistas privados.
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Unicef estima que la mitad de la población de India defeca a campo abierto. (Foto: Getty Images)
Tiende a requerir de voluntad política, del buen deseo de los contribuyentes, y de gobiernos municipales eficientes. Y eso no abunda.
India, por ejemplo , tiene 5.161 pueblos y ciudades, según su último censo. ¿Cuántos han logrado construir incluso una red parcial de alcantarillado? Menos de un 6%.
Los parlamentarios británicos de entonces también prevaricaron, pero finalmente, cuando actuaron, no vacilaron. ¿Cómo se explica esto?
Quizás se trata de un capricho de la geografía: el parlamento británico está ubicado a las orillas del río Támesis.
Los funcionarios trataron de escudar a los parlamentarios de la Gran Pestilencia, empapando las cortinas del edificio con una solución de cloruro de cal a fin de contrarrestar la hediondez.
Pero fue inútil. No importa cuánto trataron, los políticos no pudieron ignorarlo. El diario The Times contó, con gran satisfacción, que los miembros del Parlamento fueron vistos abandonando las instalaciones, "cada uno con un pañuelo en la nariz".
¡Ojalá siempre fuera tan fácil obligar a los políticos a enfocarse en un problema!
Este artículo es una adaptación de la serie de la BBC "50 cosas que hicieron la economía moderna".
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